Ornitólogo John O´Neill y su especial vínculo con el Museo de Historia Natural de la Universidad de San Marcos

Mi opinión

Les dejo este artículo que he recogido del ciberespacio que destaca el vínculo entre el Museo de Historia Natural de la Universidad de San Marcos y el Dr. John O’Neill, investigador asociado al Museo Natural de Ciencias de la Universidad Estatal de Louisiana, Estados Unidos, destacadísimo estudioso de las aves de nuestro país y sin duda una de las personalidades más importantes de la ornitología peruana de todos los tiempos.

El legado de O’Neill a la ciencia de nuestro país es inmenso. Felizmente que gran parte de lo realizado por el estudioso en estas tierras lo ha registrado la Dra. Irma Franke, discípula y compañera de aventuras del científico estadounidense. Las extensas notas de la Dra. Franke sobre el trabajo de John O’Neill en el Perú constituyen un tesoro invalorable, valiosísimo, que ojalá se conviertan pronto en un libro.

En los apuntes de la ornitóloga del Museo de Historia Natural de la UNMSM y testigo de excepción de las andanzas por nuestro país del científico de la universidad de Luisiana se agolpan los datos más resaltantes de la historia de la ornitología peruana de los últimos cuarenta o cincuenta años. No olvidemos que O’Neill visitó nuestro país por primera vez en 1961.

Recomiendo hurgar en el blog de la doctora Franke: yo lo suelo hacer a cada rato para conocer los detalles más resaltantes de la ornitología peruana y los pormenores de las grandes expediciones científicas lideradas por el notable estudioso de las aves tropicales y eximio pintor naturalista. O’Neill, lo cita la doctora Irma Franke, comentó alguna vez: “Estoy muy preocupado de que estemos cerca del fin de las expediciones pioneras, básicas, para descubrir qué hay realmente en zonas salvajes del planeta. Quedan pocos lugares inexplorados y la situación política en el mundo es tal que no podremos hacer este tipo de trabajo por mucho tiempo”.

No se equivocó, el planeta fue arrastrado en los años siguientes hacia una pendiente que ha puesto en peligro la vida de sus ocupantes y los espacios prístinos que nos quedaban fueron avasallados a la mala por los Homo sapiens contemporáneos. Dramático. En fin, ojalá que las valiosísimas pesquisa de la Dra. Irma Franke se conviertan en un libro sobre las aves y los pajareros del Perú. Complementaría el esfuerzo realizado por Marc Dourojeanni en su “Historia Forestal del Perú” que tantas veces consulto y recomiendo. Buen fin de semana, a seguir volando alto.

El Perú representa un gran potencial para los descubrimientos científicos a nivel de especies y subespecies de aves, contando con 1857 especies identificadas durante una serie de expediciones de ornitólogos como John  O´Neill e investigadores del Museo de Historia Natural de la Universidad Nacional Mayor de San Marcos (MHN-UNMSM), entre otros.

Las investigaciones de científicos extranjeros y peruanos han permitido que nuestro país ocupe en el mundo el segundo lugar en cantidad de aves registradas y el primer lugar en avistamiento de aves, lo cual potencia el atractivo turístico de la naturaleza peruana que cuenta con el ave voladora más grande del planeta, el cóndor andino (Vultur griphus) y la segunda más pequeña, la estrellita de cola corta (Myrmia micruta). 

En este sentido, O´Neill, ornitólogo de nacionalidad estadounidense, investigador asociado del Museo Natural de Ciencias de la Universidad Estatal de Louisiana, Estados Unidos, ha sido una de las personalidades más importantes en la ornitología peruana en la segunda mitad del siglo XX. 

El programa de expediciones que dirigió llevó al descubrimiento de especies y subespecies nuevas, describiendo 15 de ellas como autor y una veintena más por sus colaboradores, según destaca Irma Franke, ornitóloga sanmarquina y exjefa del Departamento de Ornitología del MHN-UNMSM, en su blog Aves, Ecología y Medio Ambiente.

En este portal, la investigadora publica una serie de artículos que describen las últimas grandes expediciones de exploración del doctor John O´Neill (inventario y documentación) de la diversidad de aves en el Perú, durante los periodos de 1961-1970; 1971-1977; 1971-1977; 1978-1987 y 1996-2010.

El inicio de su trabajo de campo en el Perú con base en Tingo María y Yarinacocha, resultó en el establecimiento de dos relaciones que fueron muy útiles para O’Neill en su futuro trabajo en nuestro país. La primera se refiere al Instituto Lingüístico de Verano (ILV); y la segunda con Arturo Koenig y su esposa Helen, quien era dentista en Tingo María y tenía en los alrededores una chacra y cultivos de café en donde observaba las aves.

El hallazgo de especies y subespecies nuevas ocurrió casi desde el inicio de los estudios de O’Neill en el Perú, aunque en varios casos pasó desapercibido y sólo años después fue notado y descrito. Entre las aves que consiguió identificar en Tingo María fue el ejemplar descrito recién en 1997 como una subespecie del Hormiguero de Ceja Blanca, el Myrmoborus leucophrys koenigorum.

Las primeras especies nuevas descritas por O’Neill  fue la tangara de garganta naranja, Wetmorethraupis sterrhopteron; el cacique de Koepcke, Cacicus koepckeae; el cotinga de cara negra, Conioptilon mcilhenny; y el tororoi evasivo, Grallaria eludens

Desde sus primeros años visitando el Perú, John se relacionó con el MHN a través de la ornitóloga María Koepcke, quien durante una visita al museo presentó al investigador, surgiendo así una amistad y apoyo para O´Niell y otros ornitólogos estadounidenses en su trabajo de campo en el Perú. 

La colaboración del ornitólogo estadounidense con la UNMSM se estrechó aún más con la importante donación de los fondos para sus investigaciones en el Perú destinada a la construcción del edificio del Departamento de Ornitología del MHN, el cual se encontraba alojado en un local ubicado a la espalda del edificio principal y requería más espacio por el incremento de las colecciones desde los años 80´. La inauguración de la obra tuvo lugar en 2001 con una ceremonia en la que estuvieron presentes John O’Neill y miembros del Patronato del museo sanmarquino.

El destacado investigador ha recibido diversos homenajes en el Perú, como la distinción con la Orden al Mérito por Servicios Distinguidos en el grado de Comendador por su contribución a los estudios ornitológicos, particularmente el estudio de las aves peruanas. 

Así, también, fue homenajeado con la Medalla Alexander F. Skutch de la Association of Field Ornithologists (AFO), con la cual se le reconoció los importantes logros alcanzados durante la carrera, especialmente relacionados con el conocimiento de historia natural de aves neotropicales, tutoría de estudiantes y divulgación la investigación en publicaciones populares y científicas. 

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